This is it: note à l’intention des utilisateurs de NOD

This is it.

A partir du 28 janvier 2017, NOD ne sera plus en mesure de vous apporter une sélection quotidienne d’informations.

La raison triviale est la suivante: le service technique que nous utilisons pour propulser l’application ferme ses portes et nous n’avons pas, à ce jour, trouvé les ressources pour développer une solution de remplacement.

La raison profonde mérite un peu plus de mots: après deux ans et trois mois d’existence, Nod dans sa version actuelle est à bout de souffle et a besoin d’être repensé pour pouvoir avancer.

Nous allons profiter des prochains mois pour y réfléchir et expérimenter.

Il avait fallu plus d’un an de réflexions et d’expérimentations pour arriver à lancer en octobre 2014 une des premières applications d’informations reposant sur une interface visuelle de cartes à swiper. La prochaine version mérite qu’on y consacre le même effort.

Voici ce qu’on a accompli :

  • En un peu plus de deux ans, Nod a séduit une base d’utilisateurs modeste mais incroyablement fidèles.
  • A l’été 2015, nous avons lancé une version française permettant de faire profiter du modèle à une audience élargie.
  • Nod était une des premières applications média à utiliser des cartes à swiper pour naviguer différemment dans l’info. De nombreuses applications similaires ont été créées depuis et cela reste une grande fierté pour nous d’avoir vu notre intuition originelle être validée par des institutions qui inspirent le respect.
  • Nous avons acquis une fine connaissance de la qualité des contenus produits par les médias, en fonction de ce qui a 1) passé la barre des règles de curation de Nod et 2) été lu par nos utilisateurs. Cela est d’autant plus instructif que nous pouvons comparer ceci sur l’offre anglophone et l’offre francophone.
  • Nous avons confirmé notre hypothèse initiale qu’il y a une attente des lecteurs pour naviguer dans l’actu de manière asynchrone (catch-up) et allégée (curation) : le temps reste la ressource la plus rare de nos utilisateurs dans l’âge de l’information abondante.

Voici où on a manqué de souffle :

  • Nous n’avons pas trouvé les ressources financières qui nous auraient permis de faire évoluer le produit fréquemment au gré du feedback de nos utilisateurs.
  • Nous n’avons pas craqué le code pour faciliter la découverte de Nod, notamment en puisant dans les ressorts des réseaux sociaux. Un échec d’autant plus frustrant que notre taux de rétention d’utilisateurs sur 30 jours est supérieur à 60%
  • Nod a reposé pendant trop longtemps sur les épaules d’un seul éditeur ce qui s’est avéré usant. Il y avait peut-être un système à trouver pour une curation distribuée.

Ce sont au moins trois sujets qui vont nous donner du grain à moudre dans les prochains mois.

Je suis très reconnaissante à toutes les personnes qui ont participé à cette aventure, en contribuant à la fabrication du produit, en partageant leur avis, en réclamant des choses qui nous ont encouragé à continuer, en finançant le temps de la réflexion et celui de la construction et, surtout, en utilisant l’application chaque jour.

Un shout-out spécial à Kahina Meziant, qui assure, depuis plusieurs mois, la curation de Nod en anglais et en français. Nod m’a permis de découvrir en elle une jeune journaliste très rapide et smart, qui a su rapidement s’approprier le rôle d’algorithme humain qui était derrière Nod et des règles qui faisaient sa curation unique. Si vous cherchez quelqu’un de clairvoyant et sérieux, vous devriez l’embaucher.

On continuera à utiliser Facebook, Twitter et ce blog pour vous donner des nouvelles de Nod – ou de sa prochaine itération.

Stay tuned.

Après NOD, Le Monde se lance dans le catch up de l’info

Validation.

C’est le mot qui vient à l’esprit quand le premier quotidien français, celui qui a inspiré leur vocation à des générations de journalistes, fait quelque chose que vous défendez depuis des années.
Le Monde vient de dévoiler “Récapator“, un nom affreux pour un service important : un outil qui permet de rattraper l’actualité sur une période donnée. Un service très à propos en période de vacances : on débranche pendant longtemps puis arrive un moment où on veut qu’on nous serve l’essentiel sur un plateau.
IMG_8325Ce service, l’application mobile NOD News On Demand le rend depuis 2014 à ses utilisateurs. Chaque jour, nous sélectionnons les 3 événements majeurs du jour et proposons au lecteur de les consulter le jour même ou en différé. Ainsi, après une semaine déconnectée, je peux appeler les grandes actualités depuis un calendrier et faire le tour de l’actu en 21 titres (7 x 3 sujets). Puis plonger dans les articles les plus pertinents choisis soigneusement dans plus de 100 sources différentes.
Evidemment, ce service est fort à propos en période de vacances. Le weekend dernier a encore été un exemple de secousses majeures de l’actualité que certains proches en goguette estivale n’ont découvert qu’au hasard d’un virée au café ou par un SMS affolé…
Et tant mieux pour eux : il ne faut pas exiger du lecteur d’être dans un état de connexion permanente ; plutôt, c’est au média d’adapter son service à la disponibilité de ses lecteurs.
IMG_0708Si Le Monde profite des vacances pour se lancer, je crois que ce service de catch-up est pertinent toute l’année. Notamment, pour une catégorie très spécifique d’utilisateurs et qui sont les utilisateurs les plus fidèles de NOD : les jeunes mamans actives. Elles sont nombreuses à nous remercier du service que leur rend l’appli. Pourquoi ? Elles veulent être informées sur le monde dans lequel elles vivent, mais entre le travail, la famille et les amis, elles n’ont pas toutes le temps de scanner Twitter toute la journée ou de sauter sur chacune des 5 notifications que certaines applications d’info envoyent par jour…
Alors, entre deux rendez-vous ou après une journée très remplie, elles peuvent prendre 10 secondes ou plus (en moyenne 2 minutes 30 chez nous)  pour voir si elles ont raté quelque chose depuis 24 heures ou 48, 72… ou plus encore.
On pressentait cet usage en lançant NOD en anglais il y a 18 mois. On confirme nettement la tendance depuis que NOD s’est lancé en français fin mai.
IMG_0710Ce n’est pas un trait de génie d’avoir voulu faire cela, c’est juste une victoire du design : il suffit de regarder autour de soi pour voir comment se comportent les gens, comprendre leurs besoins et concevoir un service ou produit qui leur soit utile. Autour de moi, il y a donc des gens actifs et curieux pour qui s’informer est important mais pas urgent. Faire un service de catch up de l’info pour eux était une évidence.
Et c’est une bonne nouvelle que d’autres médias suivent enfin cette voie. Qu’ils osent enfin moins informer pour mieux informer. 

What I talk about when I talk about ‘important’ news

B4_F8uICEAAd2KFA few months ago, the first mobile expression of a news concierge materialized in the form of NOD – News On Demand. NOD is an iPhone app that tailors news to the user’s available time and attention by providing three important stories daily, in two sizes, and allowing to find them from a catch up calendar.

It’s about separating signal from noise to a quite extreme extent (wtf, 3 news per day only??!) and I’ve received many questions – at presentations, in meet-ups and conferences – about the selection process of these 3 stories. Why only 3? And why these and not others? But the question that people are really asking me is: define “important”.

So, I tried to explain what I talk about when I talk about “important” news:

Interesting: is the story telling you something insightful, necessary or fascinating about the world we live in today?

Matter: will the story also matter tomorrow? Is this the beginning of something that you may hear from in the next few days (think: a trial start, a cop killing leading to protests)? Is this the conclusion of an event that will make history?

Pressing: is the event very likely to be in conversations with friends or at work today, or in a few days maybe? Then you may want to be caught up on it.

Original: is there an odd and unique angle to an apparently “light” news story? Taking the opportunity of George Clooney’s wedding to learn about the great work of human rights lawyer Amal Alamuddin makes a celebrity story more important.

Relevant: our users send us a lot of signals through their behavior. We try to act on them : for example, our users give a lot of “nods” to stories on climate change, so when Chile is flooded or a typhoon of uninque size hits the Philippines, it seems more relevant than a man past-retiring age saying he’ll retire.

Trending: is the story making headlines in a wide array of outlets, including major publications, aggregators like Google News and social media like Twitter and Facebook? Will our users wonder why everyone’s making a fuss about this?

Accurate: too often, stories are broken and then turn out to be falsely stated or completely trumped up. Fake kidnappings, murder charges that are dropped, people tested for Ebola who make headlines for 2 days cause they’re found to be healthy after all… So I’d rather wait 24 hours. For breaking news and breaking corrections, there are other outlets.

New: is the story about something we didn’t know yet? A lot of “NEWs” is merely an update in a longer story arch or a quote ping-pong (think Hillary’s email-gate, negotiation processes and plane crash theories).

Timely: obviously, all the stories we curate need to be fresh. If we put out an edition every 24 hours, the events have to have been reported on in the same time-frame.

There will be instances where at least one of these criteria may apply to something that doesn’t show up in the daily NOD edition. This is not enough, though: stories need to score, if not all, as many of those criteria as possible. Sometimes, I push the boundaries a bit: I do this on purpose to trigger user feedback and make NOD better (please write when you disagree!)

Of course, this is anything but perfect. Being human, we shouldn’t aim for perfection anyway, but for continuous improvement. So, I want to know: how do you define important news?

Why we read news

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Late last year, I found myself hopelessly stuck. I had been experimenting quite successfully (translation=gathered interesting feedback) with Newstapes for almost a year. Trying to bring this timely news experience to a mobile device, however, I seemed to hit the same wall over and over again. While the idea of adapting content to your time sounded attractive to the users harassed at various cafés and commuter hubs, how to do it effectively didn’t appear very compelling so far. No love, no hate, just encouraging smiles. The worst place to be in.

Until a woman made this fantastic comment: “news is not that important“. Her remark was both sobering and life-saving: it led me to reframe the question from what I was doing to why it mattered. And to question the purpose of getting news in general.

I set up an online survey to ask a random sample of online users about their attitude to news. 70 people were kind enough to participate. Their answers were essential to help me design my next timely news experiment, NOD: News On Demand, an attention-centric mobile app that has received the support of the Knight Prototype Fund. Their answers are also very interesting to hear for anyone in the business of creating news content.

Here’s what they said.

Why do you read the news? The top reason mentioned is “be a better citizen” (36%), followed by “to make business decisions” (13%). My take-away: don’t insult your reader’s intelligence. There may be value to serve news vegetables. The trick may just be to present it like a Michelin-starred restaurant rather than prison food.

But something else deemed to be very interesting. A whole third of the respondents offered an “other” reason to those offered (sound smart, entertain, be entertained, argue, just because). One theme came back over and over again in those spontaneous responses: the idea of finding one’s place in a bigger cosmic setting. Here’s how they said it: “to understand the world better”, “to improve my knowledge of the world”, “because I want to know what happens around me and in the world”, “because I am curious about the way the world works”, “to see what’s happening outside of my cave” (and many more variations)… This idea suggests a quest for a sense of general awareness of someone’s surrounding, and a curiosity for global and diverse matters, that could be distinguished from the wish to become an expert on anything through the media…

Now that we know why people get news, let’s look at how they go about it. Question nr.2 was: what matters when you get news? (multiple answers allowed) Here’s what doesn’t matter: Facebook likes! Embedded video! So maybe we can save some valuable space on a mobile screen now. What does seem to matter…. is the source. A reassuring 40% of people picked the fact that it comes “from a trusted source” as the number 1 criteria that matters when they get the news. The second most important item was “it’s recent” (21%), followed by an “impact on my daily life” (10%). Also, longer detailed content (8%) seemed more important than “short” (5%). One explanation could be that, in “other” reasons suggested by the users the notion of “learning” or getting “new insights” came up several times.

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Having in mind that news is “not that important” and therefore competing for attention with many other things in a user’s daily life, I asked what was more and less important than news. Here’s how we fare:

  • news is apparently more important than: entertainment, gossip, Facebook, games (really??)
  • news comes after: family, work, school, exercise (!!), free time (!!!), money

Some good context to keep in mind…

Finally, the last question was an open-ended wild card, planted to gather maybe some surprising use cases or odd views: “what’s special about your attitude to news?“,I wondered. Here’s how users perceive or describe their views and routines of getting information:

  • visuals are extremely important to obtain / lure people into news”
  • “I want to get rapidly the global picture so I can think of it by myself, have an opinion, know the subject, just in case
  • “I love when I can get an “executive summary” about the most important latest news with a bit of background so I can catch up”
  • “I don’t give much preference to news and just take a quick look on the headlines in morning. If a news seems to have an effect on my life, I may read it. Otherwise not”
  • Even after reading, I don’t think much about news as I get involved in my busy lifestyle”
  • “I’m old enough to take the long view on day to day political and social events and to have some perspective on what might actually change the world and what’s just a blip”
  • “I trust people around me and people I follow on twitter to warn me on real big news”
  • “Unless it may influence a decision you could make, no information is urgent” 
  • “I expand an article only if it can entertain me
  • “news uses action verbs to promote or defend a side and sub-consciously allows the individual to think the same way”
  • “News is about “staying aware”. Humans want to stay aware, because it allows them to predict and engineer change in their lives”
  • “Getting away from low-value/fact-oriented news”
  • “News has a special role in helping us understand people who are not like us”
  • “Instantly share articles, read almost always instantly or put in a separate tab and sometimes read, sometimes forget”
  • “happiness”
  • “I feel a bit guilty for not following it but I don’t like the stress caused by the constant stream of bad news”
  • “I’m the only person in my friend group that reads the newspaper on a daily basis”
  • I like to get first hand news and break it to others. Gives an impression to others that I am better informed and intelligent than my peers and family.

This experiment, although led on a very small scale and totally randomly sampled, has proven to be very insightful and interesting. I would like to extend again my gratitude to all the participants who helped me advance my project this way. Also, as a news producer, I believe we should check in with our users regularly. I will definitely try to do so more often.